Pandemias en el Imperio Romano

Hoy, nuestra sociedad vive inmersa entre la angustia, confusión, miedo, máxima autoprevención, confinamiento social y tensión económica, ante la creciente expansión del nuevo Coronavirus, el Covid19; una pandemia global que supone la amenaza más grave a la que se enfrentan los sistemas sanitarios a nivel mundial desde las últimas pandemias registradas, en 1918, con la gripe española, y en 1957, respectivamente.

Covid 19 o Coronavirus (Fuente: Gaceta médica)

Desde tiempos históricos y de forma cíclica, ha habido importantes brotes pandémicos que han afectado gravemente a sus respectivas sociedades contemporáneas.
En concreto, ya en la antigua Roma, el imperio fue castigado por algunas de las peores epidemias de las que se tenga conocimiento, tales que llegaron a poner en peligro su propia existencia como civilización.

Marco Aurelio (fuente: revistaesfinge.com)

En el 166 dC, se vivía en Roma un periodo de júbilo. Tras la capitulación del Imperio Parto, los entonces coemperadores Marco Aurelio y Lucio Vero celebraron su triunfo en un gran desfile en la capital junto a numerosos soldados, recién regresados de oriente, después de 5 años de batalla. No en vano, se trataba de la victoria militar más exitosa desde los tiempos de Trajano.

Columna Trajana: conmemoración de la victoria romana en Partia. (fuente: es.wikipedia.org)

El problema surgió cuando, junto a las legiones, llegó a Roma un invitado no deseado: una peste que en los sucesivos quince años mataría a más de cinco millones de personas. Se trataba de la plaga Antonina. (Téngase en cuenta que el término latino pestis debería traducirse por epidemia).

Plaga Antonina (Fuente: gladiatrixenlaarena.blogspot.com)

Según los historiadores Dión Casio y Amiano Marcelino, dos años antes, en 164 dC, la plaga había llegado a Armenia y fue allí donde las tropas romanas se contagiaron y empezaron a sufrir sus terribles efectos.

No obstante, se cree que el mayor contagio de la plaga tuvo lugar en 165 dC, durante el asedio del ejercito romano a Seleucia del Tigris, en el corazón de Partia (hoy Irak).
La ciudad, bien protegida por unas colosales murallas, resistió al asedio, que resultó largo y tedioso. Esto tuvo unas terribles consecuencias para las tropas romanas, pues un muchos legionarios murieron, debilitados, en el propio campamento, convertido en hospitales improvisados, como consecuencia de una peste mortal. Todo ello hizo de la situación, caldo de cultivo óptimo para la expansión de la peste.

Asedio romano a Seleucia (Fuente: amaterasu.com.ar)

Al igual que hoy en día con lo que sucede con la expansión del Coronavirus, la globalización que existía dentro de las fronteras del imperio facilitó la propagación del virus. La extensa red de carreteras, el intenso comercio entre provincias y sobretodo, las fuerzas militares romanas, ejercieron el papel de transmisores de la enfermedad.

En este sentido, hacia 168 dC, la peste había alcanzado ya toda parte oriental del imperio. En Occidente, sin embargo, su extensión fue parcial. Según Amiano Marcelino, el virus se propagó por el Rin y las Galias pero no en cambio en Hispania y el Norte de África.

Análisis recientes estiman que la plaga Antonina la provocó un foco de viruela o de sarampión, para el que la sociedad romana no estaba preparada a nivel inmunológico, lo que, más allá de una alta mortalidad provocó un gran impacto y psicosis en la sociedad romana.

Galeno de Pérgamo (Fuente:es.wikipedia.org)

Afortunadamente contamos con los datos del médico griego Galeno de Pérgamo, testigo directo del brote. Según anotó en uno de sus tratados, la enfermedad se caracterizaba por fiebres, diarrea, inflamación de la faringe, erupciones en la piel, tos violenta y ronca, fetidez del aliento, agotamiento físico, gangrenas parciales y separación espontánea de órganos, perturbaciones de las facultades intelectuales, delirio y muerte, la cual se producía entre el séptimo y noveno día.

Otros autores como Harper, de la Universidad de Oklahoma, defienden que fue una infección por filovirus, similar a la producida por el virus Ébola, muy contagiosa y con una mortalidad muy elevada (50-70%), con supervivencias inferiores a tres semanas.

Al igual como esta sucediendo con la crisis del Covid19, hace 1.800 años el gobierno romano no solo trató de atender a los enfermos de dicha plaga, sino que sobretodo tomó una serie de medidas orientadas a combatir la expansión de la enfermedad y paliar las consecuencias negativas que estaba teniendo en la sociedad romana, en especial en el ámbito militar.
Destacaron la prohibición de enterramientos en el interior de las poblaciones, la celebración de procesiones para la curación de la peste, la restitución del culto a los dioses, castigando a los cristianos. Además, para tratar de reponer las bajas sufridas por guerras y la epidemia, se incorporaron y entrenaron esclavos, gladiadores, bandoleros al ejército.
Una consecuencia de ello fue el gran número de hogares que quedaron vacíos así otros tantos en cuarentena.

Plagas en Roma

El propio emperador Marco Aurelio, que murió en Vindobona (actual Viena) en 180 dC, durante su larga campaña contra los bárbaros germanos, probablemente víctima de una enfermedad relacionada a dicha peste. Su hermano y coemperador Lucio Vero, también murió por la plaga, 11 años antes.

Muerte de Marco Aurelio según Eugene Delacroix (Fuente: Wikipedia)

No habían pasado ni 60 años desde el último brote de la Peste Antonina en Roma, cuando una nueva epidemia estalló en el si del imperio, entre los años 249 y 262 dC:  la peste cipriana.

San Cipriano (Fuente: es.wikipedia.org)

Se la llama así porque gracias al obispo de Cartago, San Cipriano, escritor cristiano que documentó detalles de la peste, podemos estimar que se trató de una nueva epidemia de viruela y gripe.

En esta ocasión, la plaga se originó en Egipto y se expandió con rapidez por el Norte de África, Grecia e Italia.

En el siglo III dC, el Imperio Romano estaba atravesando una situación de gran inestabilidad política y social, con constantes periodos de carestía y miseria, conflictos bélicos y guerras civiles. Todo ello contribuyó a que la enfermedad se propagara velozmente y perjudicando gravemente al comercio y economía romana.

Según las fuentes, mas de 5000 personas diarias murieron por esta causa en Roma.

Plaga Cipriana (Fuente: mutualart.com)

Claudio el Gótico (Fuente es.wikipedia.org)

Como con la plaga Antoniana, esta nueva pandemia, acabó con la vida de dos emperadores,  Hostiliano en el 251 dC y  Claudio II el Gótico en  un rebrote posterior, en 270 d.C.

Esta situación fue aprovechada por los enemigos de Roma, quienes pudieron reorganizarse y coordinarse mejor contra el Imperio y sus intereses.
Además, otro efecto colateral de la peste fue un exponencial crecimiento del cristianismo, pues miles de ciudadanos abrazaron esta nueva fe después de las incesantes condenas callejeras por parte de los oradores cristianos quienes culpaban a las costumbres romanas, -consideradas como pecadoras-, responsabilizandolas de la peste.

Tanto la plaga Antoniana como la Cipriana responden a periodos convulsos en la civilización romana, que aunque no definitivos, si tuvieron una notoria influencia en toda una serie de cambios estructurales (y psicológicos) que fueron dañando gradualmente las bases del Imperio Romano.

Víctor Bertran
www.limes.ca

Acerca de Víctor Bertran

Víctor Bertran Cortada (Barcelona) es empresario, Licenciado en ADE por la Universidad de Barcelona, Master en Dirección de Marketing por la Universidad Pompeu Fabra. Es un apasionado y estudioso de la Roma Clásica y todo lo que la relaciona hasta nuestros tiempos, en especial de la Antigua Roma. Ha viajado por todo el Mediterráneo y Europa siguiendo las huellas del mundo antiguo, con mención destacada con el Imperio Romano, visitando y estudiando numerosos yacimientos arqueológicos. Imparte conferencias y cursos relacionados con el mundo clásico en diversos centros culturales. Publica periodicamente articulos en varias revistas especializadas en historia, como Antrophistoria.
Esta entrada fue publicada en A fondo y etiquetada , , , , , , , , , , , , , , , , , , . Guarda el enlace permanente.

Deja un comentario